Jパネル開発秘話 〜常識を打ち破った木材乾燥機〜

jb04
表情豊かに身振り手振りで伝えてくれる大石さんのお話には、引き込まれます

大石ああ、ついにうちの会社も終わりか……、なんて考えながら、最近耳にしたリグニン軟化の話を思い出していた。
園田くんに、「加熱して蒸らす時間を4倍の2時間にしてみてくれ」なんて指示をして、フラフラと家に帰ったね。じっくり蒸らしてリグニンを軟化するイメージだけで、単なる思いつきのダメ元の指示だったけどね。

――2回目のチャレンジですね。

大石1日経って、期待せずに扉を開けると……。
なんと! ぜんぶの板が、ピーンとまっすぐだったね!

――おめでとうございます!

jb05
自慢の機械一つ一つを解説していただきました

木材から水分を抜くということ

大石少し専門的な話をすると、
木材の中には、そのままの形で含まれる「自由水」と、木材組織と分子結合した「結合水」があって、通常の乾燥だと、この自由水を抜くことしかできない。でも、この結合水を抜かないことには、平衡含水率まで木材を乾燥することができないんです。

大石また、木材は乾いたところから収縮するから、いかに早く中心まで熱を通すかが勝負になる。中心に熱が伝わるまで、周囲を乾燥させてはいけない。そうすると、結合水が外れて、水分子が出てきます。

大石この乾燥の技術は、「Sドライ」という乾燥機で、構造材の乾燥にも活かされています。

★Jパネル30 ワンポイント解説
jkeisoku

過熱蒸気式の乾燥機は、木材の水分をどこまで抜くことができるのか。Jパネルの乾燥機の場合、なんと、含水率5%前後まで乾燥できるという。木材の含水率は、表面含水率で表記されることも多いが、内部まで計測をした「平均含水率」で5%だ。乾燥機から出た後は、徐々に日本の平衡含水率と言われる14%前後に近づいていく。乾燥が充分でない木材に調湿性能は望めないが、Jパネルのこの含水率は、調湿性能も期待させる値である。ちなみに、自動化したラインの一部では、乾燥後、全ての単板の含水率の測定を行っており、最近は加えてヤング率の測定も行っている。

――最大の難所を乗り越え、Jパネルの製造ラインが完成したのですね。

大石頃よく、林野庁の補助金の話があり、それを受けて開発開始。
3年間の補助事業で、積層材だけしゃなく、節の穴埋めをする機械や、塗料の自動塗布の機械も開発して、全部今も現役で動いていますよ。

大石平成9年から10年にかけて、モデル工場が完成して、多くの人に見学してもらいました。
見学したその場で導入を決められたケースもありました。当時の林野庁長官も2度見学にいらっしゃいました。
現在、ここ(丸天星工業)で操業しているのが、当初のテスト工場だった初号機です。
2号機は徳島。3号機は鳥取にあります。

大石たった3工場しかありませんが、工場ができて20年を数えようとする今でも、3工場ともしっかりと稼動しているのは、本当に誇らしく感じています。

jb08
計画された工場全景。ほぼプラン通りに実現されている

女性目線で生まれたJパネル30

――Jパネルの通常品は36mm厚ですが、手の物語が選んだ30mm厚「Jパネル30」について教えていだけますか。

大石30mmについては、うちの妻に聞いたもらった方がいいと思います。


リグニンは、セルロースと並ぶ木の主成分の一つで、細胞間の接着や細胞壁の強化などに役立っていると言われている。こちらの記事を参照。
ここでいう平衡含水率とは、自然の状態で木材がどんどん乾燥していき、もうこれ以上は乾燥しなくなる時の含水率。木材は自然の状態で、最終的にこの含水率に達する。

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